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以開普勒之名,找尋別處的“地球”

  • 發佈時間:2015-07-25 01:30:28  來源:科技日報  作者:佚名  責任編輯:羅伯特

  ■夢然絲語

  1960年,美國綠岸射電天文臺的一架望遠鏡指向了天倉五。這顆星距我們不算最近,但它在品質、溫度和恒星分類上都與太陽十分類似。既然圍繞太陽運轉的一顆行星上,誕生了會使用射電望遠鏡的智慧生物,沒道理與太陽十分相似的天倉五,四週就是一片死寂。

  我們總不至於是宇宙的“獨生子”吧?地球疑惑得直髮抖。那麼恰到好處的溫度水分大氣層,那麼一個充滿偶然和變數的進程。

  科學發展史不止一次的提醒我們,任何把人類放在宇宙上特優地位的思路都是錯誤的。關於“另一個地球”的問題,之前我們是沒能力,查驗不了自己的小想法,但在開普勒望遠鏡升空後,野心與天真並重的人類開始大規模搜尋類地小行星。

  正如其名,類地行星是和我們的地球家園非常相似的星體。一項研究證明,此類行星在宇宙歷史中某一時刻曾近10億個,但因恒星發出的強烈光線會掩蓋行星蹤跡,切實搜尋它們相當困難。

  而開普勒望遠鏡有特製的測光儀,在同一個觀測範圍,它能比其他望遠鏡看到更多數量的恒星。這種強大是什麼概念呢——如果開普勒願意從太空中觀察地球的話,可以發現小鎮上的人在夜裏關掉他家的門廊燈。

  當一顆行星經過其環繞的恒星時,猶如一個小黑點慢爬過太陽,開普勒現在要鎖定住這遙遠的黑點。隨著行星普查數量的激增,許多新的天體“公民”不斷出現在人類的類地行星目錄裏。

  但“第二地球”卻不是隨便能叫的。

  之前一位敢冠以這個名號的,是2010年發現的格利澤581g,各種數據和地球非常相似,距我們僅20光年(今天刷屏的開普勒-452b距我們1400光年),曾被多部天文紀錄片列為“下一個地球”。但現在説這些徒留悲切,格利澤581g幾乎已被證實是光線誤差成像的一個幻影,存在的可能性微乎其微。我們的開普勒-452b雖然遠點,好歹是真實的。

  在開普勒項目發現的4696個行星候選者中,目前得到確認的只有1030顆。而即使被確認了,多數的類地行星都與地球大相徑庭。一個真正與我們的家園具有同樣尺寸和軌道週期,甚至圍繞的母恒星也和太陽差不多,而不是什麼紅矮星之類的星球,十分難得。

  這也是美國國家航空航太局(NASA)第一次確認這樣一顆係外行星。真別鄙視NASA在放新聞前搞饑渴發佈,這麼一路引領著人類向地球之外的宜居地探索也是不容易,雖然它好像一到下半年就想起來預算經費和“交作業”這些頭疼事,總是動作特別大。但我們覺得,這次的獎項——開普勒-452b還是對得起世界關注的。我甚至希望它能是一部小説的開頭——“遙遠的多年後,在星艦戰隊啟程之前,人類想起了宣佈開普勒-452b發現的那一天。”

  不過,到目前為止,一顆類地行星的發現,仍與“地外生命”四個字相差遠矣。

  試想一下,一顆行星必須同時滿足多少條件才能有生命棲息的可能呢。就此地來説,只要地球和太陽的距離再縮短5%,所有地球生物會體感過熱而死亡;這段距離如果加長1%,所有的陸地又會被冰川覆蓋。

  回到1960年的那次監測。綠岸的天文學家仔細搜尋了天倉五達3個月之久,沒有任何信號,項目暫停。這就是所説的“小綠人”計劃。小綠人至今不願回復。

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