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美國太空梭孤獨飛行于後冷戰時代
中國網 | 時間:2006 年6 月27 日 | 文章來源:新京報

迪斯尼有個卡通人物叫“小飛象”,耳朵大得能蓋住身子,加上身材苗條,肌肉發達,竟能以耳為翅,飛上藍天,深得全世界童心未泯者的喜愛。可是現在要是再出個動畫片,講一隻10噸重的北美長毛猛犸象支著兩顆獠牙也要飛天,您以為如何?

很無厘頭是不是?猛犸好好地在冰河季與原始人玩捉迷藏也就算了,想做鳥兒實在有些誇張。可是現在就有一頭産于上世紀冰河期的猛犸象,正扇著耳朵———不,翅膀———努力地要做太空之旅。這頭猛犸象就是停在美國肯尼迪航太中心39號發射臺上的太空梭“發現”號,這個航太器中的猛犸家族誕生於20世紀70年代的冷戰高峰期。

大而全的太空梭已成了NASA的心病

雖然曾把阿拉伯王子和小學教師送上太空,美國的太空梭仍然擺脫不了秘密軍事任務的影子。70年代初,美國空軍承諾幫助NASA遊説國會通過太空梭的預算,作為交換,太空梭藍圖將按照美國空軍的特定要求設計,空軍擁有兩架太空梭的使用權。太空梭的設計運載能力也從11噸提升至中央情報局期望的29噸,這樣就可以滿足發射下一代偵察衛星的需要。

1986年“挑戰者”號太空梭因為一個密封圈失效而淩空爆炸後,美國空軍拋棄了幻想,轉而投資于一次性運載火箭———它的可靠性更高,價格更便宜,萬一發射失敗也不會有那麼大的負面政治影響。

從此,大而全的太空梭幾乎成了NASA的一塊心病,雖然曾表演過兩次維修“哈勃”太空望遠鏡的出色太空秀,但高昂的發射費用與複雜的技術大大降低了太空梭的使用率。

太空梭的優勢在於可以部分重復使用,但它與載人飛船的區別可不像可充式電池與一次性電池那麼明顯。

太空梭系統僅有飛機狀的軌道器和固體助推火箭可以重復使用,設計壽命分別為100多次和20次,而固體助推火箭還要從大西洋上打撈,體積最大的外燃料艙則是用了就扔的。載人飛船及其運載火箭雖然不能重復使用,但結構簡單可靠,重量較小,發射費用低也是其優勢所在。

太空梭的優勢還在於發射和降落時衝擊較小,普通人經過訓練也可乘坐。那美國為何不搞富人“太空遊”呢?很簡單,花2000萬美元把普通人用太空梭送上太空是不划算的,而俄羅斯用載人飛船則可盈利。1972年,NASA計劃太空梭每次飛行成本為1040萬美元。

後來由於太空梭不是像原來預想的一樣頻繁飛行,再加上鉅額的輔助設施的費用,NASA給每次太空梭飛行商業發射標價為1.55億美元。要發射一顆中型商業衛星,用中國的運載火箭只需1500萬美元,而用美國太空梭則要花費8000萬美元———它可是帶著技師跟衛星上去的,儘管這通常並不必要。

如果把天地往返系統比作公路運輸,那麼太空梭就像是一輛載重卡車,連司機帶搭便車的7個人擠在駕駛室中,貨艙裏卻經常空空如也———美國自己的商業衛星就交給更便宜的一次性運載火箭發射了。其他國家的貨運卡車都使用簡單的柴油發動機,這臺卡車卻採用固體燃料加液氫能發動機,技術不切實際地複雜,也異乎尋常地昂貴,以至於在運輸衛星和人員方面沒有任何競爭力。而載人飛船則像迷你轎車,連行李箱都做得很小,省油而且便宜,在可靠的公路上開著也很安全。

小型飛船,NASA非不為也,是不能也

難道美國人不知道迷你轎車的好處嗎?當然不是。美國載人航太歷史上不只有猛犸似的龐然大物,也有“小飛象”級別的載人飛船。美國人曾用載人飛船執行了6次登月任務,還用阿波羅飛船與蘇聯的聯盟號飛船進行過象徵友誼的編隊飛行。但是美國人錯在把雞蛋全放在太空梭這個籃子裏,封存了載人飛船技術,也不再大量生産一次性運載火箭。算得上是自廢武功了。2003年“哥倫比亞”號太空梭出事後,為國際空間站提供人員與物資的只有俄羅斯的飛船,NASA非不為也,是不能也。

太空梭曾是先進航太技術的象徵,是阿波羅登月之後美國航太事業的里程碑,擔負著在載人航太領域與前蘇聯的空間站分庭抗禮的政治宣傳功能。太空梭的概念曾讓不少航太大國心動,比如歐空局和日本都設計過自己的太空梭。前蘇聯更是造出了有“自主智慧財産權”的“暴風雪”號太空梭,水準之高不亞於美國的太空梭。“暴風雪”號的首次試飛完全是無人駕駛的,體現了很高的電子水準。但經濟性註定了它的短命。“暴風雪”的飛行成本甚至比美國太空梭還要高。國力大不如前的蘇聯不可能選擇這個燒錢機器作為往返于地面與空間站的空間渡船。“暴風雪”的處女航竟成了它的最後航行。“暴風雪”號的命運就是放在高爾基公園的摩天輪旁展出,成了一塊冷戰活化石,就像停在天津和深圳的前蘇聯航空母艦一樣。

現在,美國牽頭的國際空間站取代了已經墜落的“和平”號空間站,“暴風雪”也不再咆哮,而美國的太空梭機隊還要在後冷戰時代孤獨地飛行。

幾萬年前,為了適應當地氣候劇變,象的體形開始變小,印度尼西亞甚至還出現了1.2米高的劍齒象。而有史以來體形最大的猛犸———北美南部的哥倫比亞猛犸則沒能熬過北上的暖流,徹底滅絕了。作為航太器中的猛犸,太空梭順應歷史潮流,減小體量,當可避免重蹈哥倫比亞猛犸的覆轍。□趙洋(北京研究人員)

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