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“新視野”正式開始“約會”冥王星

  • 發佈時間:2015-01-17 01:30:46  來源:科技日報  作者:佚名  責任編輯:羅伯特

  新華社華盛頓1月15日電 (記者林小春)經過約9年的星際旅行,美國“新視野”號探測器15日正式拉開“約會”冥王星的序幕,這是一個從未有過人類探測器做客的太陽系“小不點”,而“約會”高潮是6個月後探測器“親密接觸”冥王星,然後繼續上路不再復返。

  美國西南研究所“新視野”項目首席科學家阿蘭·斯特恩在一份聲明中説:“‘新視野’號完成了地球探測器向主要探索目標飛行的最長旅程,現在我們開始探索啦。”

  與鋼琴一般大小的“新視野”號于2006年1月升空,途中絕大多數時間在休眠。去年12月上旬,“新視野”甦醒,之後就一直保持清醒接受“體檢”。目前,該探測器已飛行了約48億公里,距冥王星的路程僅剩2.2億公里。

  “新視野”號對冥王星的觀測共分為三個階段,15日開始第一階段,一些科學儀器如塵埃計數器被啟用,但對冥王星遠端照相還要等到本月25日,這些圖像有助於了解冥王星及其衛星,但更重要的是用於修正探測器到冥王星的距離。

  第二階段將於4月開始,“新視野”號的重點將不再是導航,而是開始集中精力搞科研。其中到5月中旬,“新視野”號拍攝的冥王星照片品質將會超過“哈勃”太空望遠鏡。第三階段從6月下旬開始,屬於最後衝刺階段。

  7月14日,“新視野”號將從冥王星上方約1萬公里處飛過,這是它與冥王星最接近的距離。如果“新視野”號以這樣近的距離飛掠地球,它將能看清地球上的建築物及其形狀。此後,“新視野”號還將繼續前行,進入太陽系邊緣神秘的柯伊伯帶,這裡可能隱藏著數以千計的冰凍岩石小行星。

  冥王星于1930年首次進入人類視野,曾被當作太陽系第九大行星。但國際天文學聯合會于2006年對大行星重新定義,冥王星“慘遭降級”為矮行星。冥王星體積很小且與地球相距遙遠,人們對它知之甚少。

  除冥王星外,另一顆矮行星谷神星將於3月迎來美國航太局的“黎明”號探測器。谷神星是火星和木星軌道之間小行星帶中最大的一顆矮行星。美國《科學》雜誌日前表示,這兩項任務也許會使2015年成為矮行星年。

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