據路透社報道,當地時間5月18日,印度環境部長Anil Madhav Dave在印度新德里的一家醫院去世,享年60歲。作為印度首個轉基因食品作物——轉基因芥菜是否商業化種植的最終決定者之一,Dave的去世恐將推遲該決定的時間。

轉基因芥菜在印度的培育已近10年。這種轉基因芥菜作物是由印度德里大學的前任副校長、植物科學家Deepak Pental領導的科研小組培育的,該研究是在公共基金的資助下進行的。Pental的研究團隊從一種土壤細菌(Bacillus amyloliquefaciens)向芥菜中引入了幾種基因,從而促進植物的雜交。

芥菜主要是自花授粉作物,創建高産雜交植株曾經是非常繁瑣的一項工作。Pental稱,這種轉基因芥菜籽的産量將因此提高25%~30%,相應的也能生産更多的芥子油,這樣一來就可以減少印度對其他進口食用油的依賴。

1年前,印度最高生物技術管理機構——環境部基因工程鑒定委員會(GEAC)曾發佈一份植物風險評估報告,並收到了700多條意見。該份報告認為,轉基因芥菜是安全且富有營養的。GEAC的主席在印度首都新德里表示,該委員會在5月11日一致同意,建議允許農民在未來4年種植轉基因芥菜。據路透社此前報道,該轉基因作物最終能否商業化種植將由Dave和印度總理莫迪商議後作出決定。

如果可順利獲批,該轉基因芥菜作物將成為印度農民手中的第一種轉基因食品作物,同時也是第二種轉基因植物。早在2004年,印度已允許商業化種植轉基因棉花,目前其已佔到印度棉花産量的90%以上。2010年,轉基因茄子也通過了GEAC的審查,但彼時的印度環境部長Jairam Ramesh出於安全考慮而無限期推後了這種轉基因作物的引入。

印度目前仍然存在反對轉基因的人士。彼時,針對GEAC的聲明,新德里一個長期致力於反對轉基因食品的組織立即向Dave寫信表達了抗議,認為這一決定是反科學、反環境的,必將遭到農民和消費者的反對。多年來,印度最高法院已受理了多起涉及轉基因食品的訴訟,認為這些作物中引入的DNA會感染周圍其他植物。彼時,媒體認為Anil Madhav Dave很有可能會等待最高法院做出最終判決後,再決定是否簽字同意。

不過,印度的一些官員對此持積極態度。印度農業委員會總幹事Trilochan Mohapatra曾稱,第一例轉基因食品作物種植的批准將會是印度農業生物技術史上的一個重大時刻,並將會為更多轉基因作物的種植開創道路。

彼時媒體認為,如果Dave批准轉基因芥菜的商業種植,印度的油籽經濟將會得到提振,同時農業生物技術的發展也將看到希望。此前,由於印度對待轉基因態度的不確定性,幾家主要的轉基因公司被迫關閉了他們在印度研發設施或縮小規模,比如,巴斯夫(BASF)在印度泰米爾納德邦已停止了基於轉基因技術的稻米改良計劃等。