東巴教是納西族固有的一種原始多神教。因其巫師叫“東巴”(瀘沽湖地區叫“達巴”),故稱東巴教(“東巴”為納西語,意為“智者”或“山鄉誦經者”)。
 
    從東巴教的經典及其活動內容等方面看,它基本上是在原始巫教的基礎上形成和發展起來的,因而保留有較濃厚的原始宗教信仰的殘余。東巴教所宣揚的核心觀念便是萬物有靈和靈魂不滅,即認為山、水、日、月、風、雨、雷、電、木、石等自然現象和自然物,均附有不朽的神靈,既可賜福,又可降禍。因此,就有了祭祀眾多神靈的頻繁儀式活動,以希冀祈神免災。

  東巴教沒有較為系統的教義,沒有統一的組織,也沒有自己的寺廟。當東巴的多是家中清貧的農民,平時不脫離生産勞動,僅在有人邀請時才外出做法儀,沒有什麼特權。東巴之間的關係是平等的,只有經典的熟悉程度和作法儀的能力高低的區別。

  東巴的傳承途徑主要有兩條:一條是上輩親戚中有人當東巴,後輩男性便可自幼在其口傳心授的教育下,加上耳濡目染而漸修習成東巴;另一條途徑便是前去拜謁有名望的大東巴為師,從為其當助手開始見習,隨師父學習誦經並出席各類儀式,逐漸學成而後自立門戶。雲南省中甸縣白地村一帶被人們公認為是東巴教的發源地,著名大東巴久幹吉曾於民國年間在此收徒傳藝,據説最盛時學徒人數達20余人。

  東巴在做法儀時所使用的法器主要有:象徵著太陽的“展蘭”(銅板鈴),象徵著月亮的“達克”(皮手鼓),以及神軸畫、海螺、法杖、五佛冠、刀、弓等物。在整個法儀進行過程中,東巴所吟誦的經文和所跳的舞蹈,都要嚴格按照東巴經典中所記載的內容和規定的動作進行。

  東巴經原先多來源於納西族先民原始巫教的一些口誦經咒,後來又受到藏族苯教和藏傳佛教的強烈影響,乃至有部分經文就是用藏文經譯寫照搬過來的。由於東巴經的經文往往不是按一字一意的方式書寫表達的,象形或標音等字符一般只能起到提示人們記憶的作用,因此,要完整地吟誦出經文便只有靠東巴師的口傳心授,用死記硬背的方法把經文學會並記牢。

  這樣,自然也就形成了因各位東巴出自不同的師門,對同一段經文的吟誦與釋義就不盡相同的情況。東巴教深受到藏族苯教以及藏傳佛教的影響。比如“東巴”一詞的古稱原為“缽波”,這同苯教經師的稱謂“苯波”十分相似;東巴教傳説中的創教者名叫“丁巴什羅”,實際上與苯教的祖師“敦巴辛饒”為同一人。另外,東巴經典中所記載的東巴教第一位神名叫“古孜盤苯波”,其意即“藏族盤經師”;東巴教中的“鵬”、“龍”、“獅”等護法神,也多來自苯教;其頭上所戴的“五佛冠”,也同苯教經師所戴的一樣。

  東巴教的發源地大致在雲南省中甸縣白地村一帶,這是一種普遍流行的説法。但是,對於東巴教究竟起源於何時這一重大問題,則至今仍是眾説紛紜的。

  納西族除信奉本民族固有的東巴教外,還信奉藏傳佛教和中原佛教與道教。